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Melissa Castrillón: “después de Colombia, el color se convirtió en algo que dominó mi arte”

Melissa Castrillón es una joven ilustradora inglesa/colombiana con una pasión inusitada por los estampados, la serigrafía, los patrones y los colores. Nacida y criada en Inglaterra, de padre colombiano y madre inglesa, conoció a su familia paterna recién a los 22 años. Desde entonces, su vida y, por supuesto, su arte mutaron. Las desconocidas raíces latinoamericanas trajeron consigo una nueva paleta de colores mucho más brillantes y colorida. 

El trabajo de Melissa es una explosión de color. Es autora e ilustradora de “The Balcony” y “Mighty Min”, libros infantiles no solo con muchas tonalidades y matices, sino también, donde la magia, las plantas y el poder femenino son los protagonistas. Hablamos con ella, de estos temas, sus raíces, sus creaciones, su técnica y, también, su proceso creativo en medio de esta pandemia. Te invitamos a conocer un poco más de Melissa Castrillón, su mundo botánico e infantil. 

Sobre la técnica

1. Una de las características más llamativas de tu técnica de ilustración es la mezcla del dibujo tradicional a mano y la composición y coloración digital. ¿Cómo desarrollaste esta técnica? ¿Y en qué te inspiras para elegir tus paletas de colores?

Mi técnica se desarrolló a partir de mi descubrimiento y amor por la serigrafía. En el 2011 comencé mi Máster en Ilustración de Libros para Niños en la Escuela de Arte de Cambridge, que  tiene un increíble estudio de impresión. Fue allí donde descubrí la serigrafía y cobró vida mi amor por las capas de colores sobre colores. Cuando terminé la universidad en el 2014, también dejé el estudio de impresión y con esto las herramientas para continuar haciendo serigrafías. Debido a que durante esos 3 años mi identidad visual se construyó en base a estas capas de colores brillantes, dibujadas con lápices y posteriormente serigrafiadas, tenía que encontrar otra forma de crear mis imágenes para que el resultado final todavía pareciera impreso. 

Así es como he llegado al proceso que ahora uso en todo mi trabajo por encargo. Ahora dibujo cada capa con lápiz grafito y luego escaneo, coloreo digitalmente y las superpongo en Photoshop para obtener el efecto de serigrafía deseado. Esto me da la libertad de trabajar desde casa y crear obras de arte que combinen tanto el dibujo a mano como el digital.

Sobre los temas

2. Te graduaste de la Escuela de Arte de Cambridge en 2014 con una master en ilustración de libros para niños. Desde entonces, has sido ilustradora independiente a tiempo completo trabajando en libros ilustrados, portadas de libros, diseño de superficies, carteles, empaques, etc. ¿Puedes contarnos un poco más sobre los proyectos propios o creaciones por encargo más importantes en los que has trabajado? ¿Ha rechazado algún proyecto que no se ajusta a tus objetivos, estilos o intereses?

Algunos de los proyectos que han sido más especiales para mí han sido los realizados en los últimos años. El primero es mi primer libro escrito e ilustrado, “Mighty Min”, publicado por Alison Green Books/Scholastic. Fue un verdadero sueño tanto escribirlo como ilustrarlo. El segundo proyecto que llevo en mi corazón es mi libro de imágenes sin texto “The Balcony” publicado por Paula Wiseman books / Simon & Schuster. Este libro fue un sueño hecho realidad. Siempre quise ilustrar y diseñar un libro sin texto y Paula Wiseman me dio la libertad y la oportunidad de hacerlo. También, gracias a este libro gané la medalla de oro de la Sociedad de Ilustradores en el 2019, premio que me llevó a Nueva York, ¡eso fue definitivamente un punto destacado en mi carrera! En tercer lugar, recientemente tuve el privilegio de ilustrar y diseñar las nuevas portadas de “La materia oscura” para el escritor Philip Pullman, que fueron mis libros favoritos cuando era una adolescente y probablemente todavía lo son.

Sobre la segunda pregunta, tengo que decir que no a muchos proyectos que se me presentan, ya sea porque no tengo tiempo o porque no me motivan lo suficiente. Soy muy afortunada de tener mucho trabajo, así que debido a que no tengo mucho tiempo para nuevos proyectos, tengo que ser muy selectiva cuando los acepto. Tiendo a decir no a cualquier cosa que sea similar a algo que ya he hecho antes porque odio repetirme y también a cualquier cosa que esté muy alejado de lo que estaría orgullosa de mostrar en mi portafolio.

3. En 2019, publicaste tus primeros libros como ilustradora y autora. Tanto en “The Balcony” como en “Mighty Min”, temas como las plantas, las niñas y la magia se entrelazan. ¿Qué significan estos temas para ti? ¿Por qué los elegiste?

Creo que es porque amo la naturaleza y siempre he estado rodeada de niños y adultos. Además, siempre me ha encantado la idea de mundos ocultos que están fuera de nuestro alcance, como en “Mighty Min”, donde el personaje principal vive debajo de las flores en la parte inferior del jardín de alguien. 

Creo que recuerdo haber visto “Querida, encogí a los niños” y leí “Las madrigueras” (de Mary Norton) cuando era niña y encendió mi imaginación sobre la posibilidad de que pequeñas personas vivieran escondidas debajo de nuestras tablas del piso. Nunca me gustó la idea de que todo lo que puedes ver es todo lo que hay, debe haber más, algo mágico fuera de tu alcance.

Raíces colombianas

4. En tu Instagram te defines como una ilustradora colombiana/inglesa. ¿Qué significa para ti tener raíces en diferentes partes del mundo?

Sí, tengo suerte de tener raíces tanto en Inglaterra como en Colombia. Mi padre, Santiago Castrillón, es de Colombia y vino al Reino Unido cuando tenía 26 años y se estableció en Londres, donde conoció a mi madre, Amanda Visick, que es inglesa.

Todavía tengo una abuela en Colombia y una abuela en Inglaterra, además de una maravillosa tía y prima en Colombia a quienes extraño mucho.

5. Dijiste que desde la primera vez que fuiste a Colombia a los 22 años, no has dejado de visitar este país de vez en cuando ¿Cómo han influido estos viajes a Colombia en tu proceso creativo? ¿Cómo han cambiado las cosas desde tu primer viaje?

Descubrí a mi familia colombiana y mis raíces más tarde en mi vida de lo que me hubiera gustado. Siempre sentí que faltaba una pieza en mi vida y en mi identidad. No fue hasta ir a Colombia en el 2009 que encontré una gran parte de mí misma. Fue tras conocer a mi familia y ver la cultura, la música, el arte, la comida y la calidez que todos irradiaron (¡Los ingleses necesitan tomar algunas lecciones de amabilidad y sinceridad de los colombianos jaja!) que pude verme en mi familia y entenderme mejor. Como pude entenderme mejor, pude abrazar todo lo que la cultura colombiana me arrojó. Todo esto ha ayudado a influir en mi arte y mi vida.

Diría que antes de descubrir Colombia era una persona más oscura, en mi arte y en mi vida. Pero después de  Colombia, el color se convirtió en algo que dominó mi arte y todavía lo hace, vivo por el color y la nueva paleta de colores es como la comida para mí.

6. ¿Estás dispuesta a participar con artistas latinoamericanos? ¿Ya has hecho esto?

Lamentablemente, hasta ahora no he colaborado con ningún artista latinoamericano, pero tengo bastantes amigos de allá que son ilustradores. Así que siempre es un placer cuando nos reunimos. Se suponía que debía estar en Colombia en este momento, durante 4 meses con mi familia. Había planeado reunirme con algunos de mis héroes de la ilustración y también, pintar un enorme mural en el bar cubano de mi tía en el centro de Bogotá, pero luego llegó el COVID-19 y ahora no sé cuándo podré ir. Sin embargo, todavía tenemos Internet como una herramienta para conectarnos, así que tal vez pueda realizar algunas de estas cosas de manera virtual. 

Actualidad y COVID-19

7. Actualmente, en este estado de pandemia nos hemos visto obligados como sociedad a reorganizar nuestra forma de vivir. ¿Cómo ha afectado el COVID-19 al arte en el Reino Unido y a tu propio proceso creativo?

He visto muchas diferencias en las prácticas laborales de las personas desde que llegó el COVID-19. A algunos ilustradores les resulta difícil ser creativos durante este momento de estrés (definitivamente soy una de esas personas). Sin embargo,  algunos no tienen tanto trabajo ahora y, por lo tanto, han tenido que ser realmente ingeniosos para tratar de ganar dinero produciendo obras de arte originales o creando revistas sobre la cuarentena y la pandemia. He visto algunos dibujos de observación de este proceso de encierro realmente buenos sobre la vida cotidiana de las personas y cómo han cambiado. 

Creo que como ilustradores tenemos la necesidad de documentar y dibujar lo que sucede a nuestro alrededor, así que ha sido realmente genial ver a las personas asumir lo que todos estamos pasando. 

He tenido la suerte de que mi trabajo no se haya visto afectado realmente, por lo que me he visto obligada a cumplir con los plazos para los proyectos en los que me encuentro trabajando.  Aunque, en general me he sentido bastante seca creativamente, principalmente porque he estado muy distraída con la preocupación por mi familia tanto en el Reino Unido como en Colombia.

8. ¿Qué papel puede jugar el arte para ayudarnos a enfrentar la incertidumbre y el aislamiento?

Ciertamente puede ser una distracción, pero también puede ser una forma de conectarse con otros, ya sea publicando en Instagram, dibujando o creando arte para enviar a tus familiares y amigos. Con mi mejor amigo Charlie, que vive en Edimburgo, hemos comenzando un fanzine sobre esta pandemia, en el que creamos pequeños  poemas, observaciones, dibujos y otras creaciones misceláneas que encontramos y publicamos entre nosotros. Ha sido una muy buena manera de conectarse y sentirse amado, por otro lado, conocer los pensamientos de alguien es realmente reconfortante ¡Además, recibir cartas es probablemente lo más emocionante!

Puedes encontrar más del trabajo de Melissa en:
https://melissa-castrillon.tumblr.com/
https://www.instagram.com/melissa.castrillon/
http://www.melissacastrillon.co.uk/

Esta entrevista fue hecha originalmente en inglés, por lo que esta es  una traducción. Puedes leer y revisar las respuestas en su idioma original a continuación:

Melissa Castrillón: “After Colombia colour became something which dominated my art 

Melissa Castrillon is a young English/Colombian illustrator with an unusual passion for prints, screen printing, patterns, and colors. Born and raised in England, with a Colombian father and an English mother, she met her paternal family only at the age of 22. Since then, her life and, of course, her art have changed. The unknown Latin American roots brought with them a new color palette much brighter and colorful.

Melissa’s work is an explosion of color. She is the author and illustrator of “The Balcony”; and “Mighty Min”, which are children’s books. They do not only present many shades and color schemes but also magic, plants, and female power are the protagonists. We talk to her about these themes, her roots, her creations, her technique, and her creative process in the midst of this pandemic. We invite you to learn a little more about Melissa Castrillon and her botanical and children’s world.

About Technique 

1. One of  the most striking features of your illustration technique is the mixture of traditional hand drawing and digital colouring & compositing. How did you develop this technique? and what inspires you to choose your color palettes?

It was a technique which developed out of my discovery and love for screenprinting. In 2011 I started my MA in Children’s Book Illustration at the Cambridge School of Art and at the school they have an amazing print studio. It was there that I discovered screenprinting and my love of layering colours on top of colours really came alive. When I left in 2014 I also left the print studio and my means of making screenprints and because my visual identity I had created over those 3 years was all about brightly colour screen printed pencil layers I had to find another way of creating my images so that the final outcome still looked printed. 

And that’s how I’ve come to the process I now use in all of my commissioned work. I now draw each layer with graphite pencil, then scan, digitally colour and layer them in Photoshop so I get that desired screen-printed effect. This gives me the freedom to work from home and create artwork that combines both drawing by hand and digital. 

About Topics 

2.  You graduated from the Cambridge School of Art in 2014 with a Master in Children’s Book Illustration. Since then, you have been a full-time freelance illustrator working on picture books, book covers, surface design, posters, packaging, etc. Can you tell us a bit more about the most important projects/commissions that you have worked on? Have you rejected any project/commission that does not fall in line with your goals, styles or interests?

Some of the projects which have been most special to me have all been in the last couple of years. The first is my first authored and illustrated picture book “Mighty Min”, published by Alison Green Books/Scholastic. It was a real dream to be able to write as well as illustrate.

The second project close to my heart is my wordless picture book “The Balcony” published by Paula Wiseman books/Simon & Schuster. This book was a dream come true, I had always wanted to illustrated and design a wordless picturebook and Paula Wiseman gave me the freedom and chance to do this. It’s also won the Society of illustrators Gold medal in 2019 and I went to New York to collect my award, that was definitely a career highlight!

And thirdly, I recently had the absolute privilege of illustrating and designing the new covers for Philip Pullmans “His dark materials”, which were my favourite books when I was a teenager and probably still are. 

I have to say no to a lot of projects which come my way, either because I don’t have time or because they don’t excite me enough. I’m very lucky to have a lot of work on, so because I don’t have a lot of time of new project I have to be very picky when saying yes to potential new ones. I tend to say no to anything that is similar to something I’ve done before because I hate repeating myself and also to anything that falls way outside what I’d be proud of showcasing in my portfolio. 

3. In 2019, you published your first books as an illustrator and author. In both “The Balcony” and “Mighty Min”, themes such as plants, girls, and magic intertwine. What do these themes mean to you? Why did you choose those topics?

I think it’s because I love nature and always have been surrounded by it as a child and adult and I’ve always loved the idea of hidden worlds which are just out of reach such as in “Mighty Min” where the main character lives below the flowers at the bottom of someone’s garden. I think I remember watching “Honey, I shrunk the kids” and reading “The Burrowers” as a child and it ignited my imagination about the possibility of tiny people who live hidden below our floorboards. I never liked the idea that everything you can see is all there is, there must be more, something magical just out of reach. 

Colombian roots

4. On your Instagram you define yourself as a Colombian-English illustrator. What does it mean to you to have roots in different parts of the world?

Yes, I’m lucky to have roots both in England and in Colombia. My dad, Santiago Castrillón is from Colombia and came over to the UK when he was 26 and settled in London where he met my mother Amanda Visick, who is English. 

I still have a grandmother in Colombia and a grandmother in England, plus a wonderful aunty and cousin in Colombia who I miss a lot.

5. You said that since the first time you went to Colombia at the age of 22, you haven’t stopped visiting the country every once in a while. How have your travels to Colombia influenced your creative process? How have things changed since your first trip?

I discovered my Colombian family and roots later in my life than I would have liked. I always felt like there was a piece missing to my life and my identity. It wasn’t until going to Colombia in 2009 that I found a large chunk of myself. It was through meeting my family and seeing the culture, the music the art and food, and warmth that everyone radiated (English people need to take some lessons in friendliness and sincerity from Colombians haha!) and I was able to see myself in my family and so understand myself better. Because I was able to understand myself better I was able to embrace everything      Colombian culture had to throw at me. This has all helped to influence my art and life. I’d say that before discovering Colombia I was a darker person, in my art and in life. But after Colombia colour became something which dominated my art and still does, I live for colour and a new colour palette, it’s like food for me.

6. Are you willing to participate with Latin American artists based in the continent? Have you done this already?

Sadly I haven’t collaborated with any Latin American artists as of yet, but I do have quite a few Latin American friends who are illustrators. So it’s always a treat when we get to meet up with them. I was supposed to be in Colombia right now, for 4 months with my family and planned to meet up with some of my illustration heroes, and also paint a huge mural in my aunts Cuban bar in downtown Bogota, but then COVID-19 hit and now I don’t know when I’ll be able to go. But we still have the internet as a tool to connect, so maybe I can realise some of these things virtually instead. 

Current time and COVID-19 

7. Today, in this state of pandemic we are reshaping the way we live. How has COVID-19  affected the art in the UK and your own creative process? 

I have seen a lot of differences in peoples working practices since COVID-19. Some illustrators find it hard to be creative during this stressful time (I’m definitely one of those people) but some don’t have as much work now and so have had to be really inventive with trying to make money by producing original artworks to sell or creating zines about lockdown and pandemic and selling those, I also seen some really good lockdown observation drawings about people’s daily lives and how they have changed. 

I think as illustrators we have the need to document and draw what’s going on around us so its been really great to see peoples take on what we’re all going through. 

I’ve been lucky that my work hasn’t really been affected, so I’ve been forced to be busy because of deadlines for projects. But overall I’ve felt pretty dry creatively, mainly because I’ve been too distracted in my head with worrying about my family both here in the UK and in Colombia. 

8. What role can art play in helping us to cope with uncertainty and self-isolation? 

 It can certainly be a distraction, but also it can be a way of connecting with others, whether it be posting on IG, drawing or creating art which you can post to family and friends. Me and my best friend Charlie, who lives in Edinburgh, we’ve started a lockdown Zine project where we create mini zines with poems, observations, drawings, ephemera we find, and post them to each other. It’s been a really good way to connect and feel loved and to know your someone’s thoughts is really comforting. Plus receiving letters is probably the most exciting thing!

Find more about Melissa in:
https://melissa-castrillon.tumblr.com/

https://www.instagram.com/melissa.castrillon/
http://www.melissacastrillon.co.uk/

Viajera, escritora, coleccionista de imágenes y versos, feminista y fotógrafa en proceso.

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